Πέμπτη, 15 Απριλίου 2010

Το νέο μονόκυκλο της Honda


Όπως έχει σίγουρα καταλάβει όποιος έχει διαβάσει κάτι από αυτό το blog, ο σκοπός μου (ρικ) δεν είναι να δημοσιεύω δικά μου άρθρα. Απλά παρουσιάζω τα ποιο ενδιαφέροντα άρθρα, (ή τουλάχιστον ενδιαφέροντα για όποιον μοιράζεται τις ίδιες απόψεις με μένα για το μέλλον), τα οποία έχω εντοπίσει, ίσως μαζί με κάποιο δικό μου σχολιασμό.
Μία από τις πιο ενδιαφέρουσες λοιπόν σκέψεις για το μέλλον, είναι το ποια θα είναι τα επόμενα βήματα στην εξέλιξη στις μεταφορές των ανθρώπων. Μπορεί να μην είναι τόσο ζωτικής σημασίας όπως η έρευνα που θα μπορούσε να προκύψει μέσω της είδησης του προηγούμεου άρθρου, είναι όμως αδιαμφισβήτητα κάτι που επηρεάζει τις ζωές όλων μας.
Κάποιοι φίλοι μου υποστηρίζουν ότι το μέλλον βρίσκεται στα οχήματα μαζικής μεταφοράς, και ότι υπάρχει η τάση γενικά να μειώνονται τα ατομικά ή οικογενειακά οχήματα. Απάντηση σε αυτούς μπορούσε μέχρι τώρα να δώσει το εντυπωσιακό και ευρέως πλέον διαδεδομένο Segway, που οι περισσότεροι από μας έχουμε ζηλέψει.
Από σήμερα όμως η γνωστή αυτοκινητοβιομηχανία Honda έχει ακόμα καλύτερη απάντηση στους δύσπιστους του μέλλοντος των ατομικών οχημάτων, όπως φαίνεται στο παρακάτω άρθρο του περιοδικού Spectrum της IEEE.
spectrum.ieee.org - Riding Honda's U3-X Unicycle of the Future
It only has one wheel, but Honda's futuristic personal mobility device is no pedal-pusher


It only has one wheel, but Honda's futuristic personal mobility device, called the U3-X, is no pedal-pusher. The unicycle of the future moves as you move, wheeling you to your destination simply by sensing your body tilting this way or that, Segway style.
Honda says the machine is designed for indoor use, but last week, when the company demoed it for us in New York, it worked just fine in Times Square. Watching the Honda engineers riding it around on a Broadway sidewalk was like getting a glimpse of the future.
I also got a chance to try the U3-X -- not on Broadway, but at a hotel conference room nearby. Following the instructions of the cheerful Shin-ichiro Kobashi, the U3-X lead engineer, I hopped on the seat and took a few seconds to orient myself. After some tentative leaning to test how far I could go without falling, I got a feel for the device and found it simple to navigate. You just lean slightly in the desired direction and off you go.
It's definitely a trip. The footrests are there just for balance, not to steer. Your hands stay free, and you're perched just a little below eye level, at a height that's still natural to talk to someone standing up. Putting your feet down helps stop and turn, especially if you're rapidly approaching a wall in front of you. And the whirring of the machine is so satisfying!

Watch the video to see how easy it is to ride it:

The U3-X uses a balance control system that derives from Honda's research on human walking dynamics for its famed ASIMO bipedal humanoid robot.
When the rider leans his or her body, an angle tilt sensor sends data to the balance control system, which in turns moves the wheel, maintaining balance.

But the amazing thing about the U3-X is not quite visible: its omni-directional wheel.

The wheel consists of a ring of small rubber wheels overlapping a single large wheel (see illustration below). When the large wheel rotates, the U3-X moves forward or backward. When the small wheels rotate, the machine moves left or right. And when both the large and small wheels turn at the same time, the U3-X moves diagonally. Honda showed us animations but didn't let us take photos of the wheel itself. It's a really ingenious system that uses only two motors to accomplish all of its movement.
So how fast can it go? Its has a top speed of 6 kilometers per hour, which is a little better than the average walking speed of an adult, and the lithium-ion battery will let you ride around for an hour. The machine weighs less than 10 kilograms (22 pounds) and max rider weight is currently 100 kg (220 lb).

Because it's such a narrow device, no wider than the distance between your legs, it won't get in the way of other pedestrians or riders on crowded streets on in an office environment, Kobashi explained.
The seat folds down and the footrests fold up, so it fits in a compact package that looks a bit like a slim boombox. It's not George Jetson's foldable space car, but you can grab it by the handle and roll it around like a suitcase.
But the questions many passersby at Times Square asked were, "Where do I get one," and "How much does it cost?" Alas, Honda doesn't know that yet. Guess we'll have to wait for the future to come.
Some additional photos of the device in Times Square and slides from Honda's technical presentation:

Πέμπτη, 8 Απριλίου 2010

Μια γεύση από βιολογία του μέλλοντος:


Σήμερα το πρωί καθώς χάζευα στο internet έπεσε το βλέμμα μου σε δύο πολύ ενδιαφέροντα άρθρα, τα οποία μπορώ να πω πως μου έφτιαξαν την μέρα και πως σίγουρα θα αποτελέσουν τροφή για συζήτηση το επόμενο βράδυ στο Μπιτ Παζάρ.. Εκ πρώτης όψης μπορεί να σκεφτεί κανείς ότι πρόκειται απλά για πολύ περίεργα πλάσματα, όπως τα τόσα που έχουμε δει κατά καιρούς σε  εκπομπές του Σκαϊ. Με μία δεύτερη σκέψη όμως κατευθείαν φανερώνονται οι δυνατότητες που θα μπορούσαν να μας παρέχουν στο μέλλον μελέτες πάνω σε αυτούς τους οργανισμούς με σκοπό να κατανοήσουμε και στη συνέχεια να προσπαθήσουμε να αντιγράψουμε τις ασύλληπτες λειτουργίες τους.
www.tovima.gr:   "Η ΑΘΑΝΑΤΗ ΜΕΔΟΥΣΑ"
Η μέδουσα του είδους Τurritopsis nutricula φαίνεται ότι αποτελεί το μόνο ζώο το οποίο έχει ανακαλύψει το μυστικό της αιώνιας νεότητας. Η συγκεκριμένη μέδουσα έχει την ικανότητα να περνά από το ώριμο ενήλικο στάδιό της στο ανώριμο στάδιο του πολύποδα και πάλι από την αρχή...

Έτσι, ουσιαστικώς, δεν υπάρχει όριο στο προσδόκιμο επιβίωσής της. Σύμφωνα με τους επιστήμονες, αποτελεί το μόνο γνωστό ζώο το οποίο μπορεί συνεχώς να γυρίζει πίσω το ρολόι του χρόνου. Το «κλειδί» αυτής της θαυμαστής ικανότητας κρύβεται σε μια διαδικασία που ονομάζεται συνεχής επαναδιαφοροποίηση.
Ορισμένα ζώα έχουν μια περιορισμένη ικανότητα τέτοιου είδους διαφοροποίησης «αναγεννώντας» ορισμένα όργανά τους, όπως οι σαλαμάνδρες. Η Τurritopsis nutricula ωστόσο μπορεί να αναγεννά ολόκληρο το σώμα της ξανά και ξανά. Για τον λόγο αυτό έχει εξάψει την περιέργεια των επιστημόνων, οι οποίοι αναζητούν με ποιον τρόπο η μέδουσα αναστρέφει τη διαδικασία της γήρανσης.

Βέβαια, δεδομένου ότι το συγκεκριμένο ζώο νικά τον θάνατο, το είδος έχει ήδη κατακλύσει τους ωκεανούς, ενώ οι ειδικοί μιλούν για μια επικείμενη σιωπηρή παγκόσμια επιδρομή.

www.pathfinder.gr:    "Στον ελληνικό βυθό βρέθηκαν τα πρώτα ζώα που δεν χρειάζονται οξυγόνο"

Τα τρία νέα είδη ανήκουν στην κατηγορία των θωρακιοφόρων, τα οποία ζουν κυρίως σε μεγάλα βάθη
Λονδίνο: Διεθνής ερευνητική ομάδα ανακάλυψε στο βυθό των ελληνικών θαλασσών τα πρώτα είδη πολυκύτταρων οργανισμών που περνούν ολόκληρη τη ζωή τους χωρίς οξυγόνο.
Τα τρία μικροσκοπικά ζώα ανήκουν στην κατηγορία των θωρακιοφόρων, πλασμάτων με μήκος γύρω στο ένα χιλιοστό που ζουν κυρίως στην άβυσσο. Βρέθηκαν σε βάθος άνω των 3.000 μέτρων στη λεγόμενη «ανοξική λεκάνη της Αταλάντης», η οποία βρίσκεται έξω από τις νότιες ακτές της Ελλάδας (και δεν έχει σχέση με την ομώνυμη πόλη της Φθιώτιδας).
Μέχρι σήμερα, οι επιστήμονες έχουν ανακαλύψει πολλά είδη ιών και μονοκύτταρων οργανισμών που ζουν χωρίς οξυγόνο, καθώς και λίγους πολυκύτταρους οργανισμούς που ανέχονται τις ανοξικές συνθήκες για περιορισμένο χρονικό διάστημα.
Η ανακάλυψη μεταζώων, δηλαδή πολυκύτταρων ζώων, τα οποία περνούν ολόκληρη τη ζωή τους σε συνθήκες ανοξίας, δείχνει ότι η ζωή στη Γη, ή ακόμα και σε άλλους πλανήτες, μπορεί να προσαρμόζεται σε συνθήκες που μέχρι σήμερα θεωρούνταν απαγορευτικές.
Τα ευρήματα δημοσιεύονται στην έγκριτη επιθεώρηση BMC Biology από την ομάδα του Ρομπέρτο Καναβάρο του Πολυτεχνικού Πανεπιστημίου του Μάρκε στην Ανκόνα της Ιταλίας.
Σε συνεργασία με Δανούς συναδέλφους του, ο Καναβάρο συνέλεξε τα μοναδικά δείγματα στη διάρκεια τριών ερευνητικών αποστολών στην Ανατολική Μεσόγειο, έξω από τις νότιες ακτές της Ελλάδας. Η βαθιά ανοξική λεκάνη της Αταλάντης παραμένει ακόμα και σήμερα τόσο μυστηριώδης ώστε η συλλογή δειγμάτων από αυτή είναι «σαν να πηγαίνεις στο φεγγάρι για να συλλέξεις βράχους», σχολιάζει ο Καναβάρο στο δικτυακό τόπο του περιοδικού Nature.
Η ανακάλυψη «ανοίγει έναν ολόκληρο κόσμο για τα μετάζωα ο οποίος νομίζαμε ότι βρισκόταν εκτός ορίων» δήλωσε η Λίσα Λέβιν, βιολόγος του Ινστιτούτου Ωκεανογραφίας Scripps στην Καλιφόρνια. «Εξαιρετικά σημαντική» χαρακτήρισε τη δημοσίευση και η Ανγκέλικα Μπαντ, ειδική στη βιολογία της αβύσσου στο Ζωολογικό Μουσείο του Αμβούργου.
Όπως αποκάλυψαν οι εργαστηριακές αναλύσεις, τα τρία σπάνια θωρακιοφόρα έχουν αναπτύξει ειδικές προσαρμογές για το ανοξικό περιβάλλον. Σε αντίθεση με όλα τα άλλα γνωστά ζώα, τα οποία βασίζονται στα μιτοχόνδρια για την καύση των θρεπτικών συστατικών στα κύτταρά τους, τα θωρακιοφόρα της αβύσσου χρησιμοποιούν για το μεταβολισμό τους διαφορετικά οργανίδια. Τα οργανίδια αυτά, διαπίστωσαν οι ερευνητές, θυμίζουν τα υδρογονοσώματα, δομές που απαντώνται και σε ορισμένα αναερόβια μικρόβια.
Επόμενο βήμα των Ιταλών και Δανών ερευνητών είναι να δώσουν επίσημες επιστημονικές ονομασίες στα τρία μοναδικά είδη.